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¿Y si pudiéramos, como las plantas, alimentarnos de luz?

hambriento? Un baño de sol  y estaríamos saciados. Esta facultad, acabamos de descubrir que la poseen dos especies animales: una babosa de mar y una salamandra. Por el momento, ninguna aplicación humana a la vista. Pero estos descubrimientos dan crédito a una antigua leyenda budista.

Hasta hace poco, solo  se sabía que las plantas  se alimentaban de luz. Muy pocas especies animales pudieron hacer la fotosíntesis temporalmente. Recientemente descubierto, dos lo han convertido en su forma de vida: la babosa de mar elysiachlorotica y la salamandra ambystoma maculatum. Elysia chlorotica es un molusco que reside a lo largo de la costa atlántica de América del Norte, mide entre 1 y 3 centímetros de largo y se ve extrañamente… como una hoja. Debe su tinte verde brillante a la presencia en su epidermis de colonias de cloroplastos, ¡estas plantas fotosintéticas llenas de clorofila que generalmente se encuentran en las plantas!

babosa

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Babosa – Fuente: spm

Una comida para toda la vida

Este color no es innato. Al nacer, la babosa joven es de color marrón translúcido con manchas rojas. Su primera comida consiste en un alga, Vaucheria litorea, de la que se alimenta hasta que su cuerpo cambia de marrón a verde esmeralda. ¡Después de este primer festín, el animal puede dejar de comer durante todos sus 9 a 10 meses de vida! Así lo observó en el laboratorio la bioquímica Mary Rumpho de la Universidad de Maine (Estados Unidos), especialista en moluscos.

salamandra

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Salamandra – Fuente: spm

¡Copiaron las plantas!

Conocido desde la década de 1960, el prodigio siguió cuestionando a los biólogos. De hecho, cuando se ingieren, los cloroplastos de las algas no se destruyen: migran a la epidermis de la babosa. Allí captan la luz y fabrican materiales carbonosos que sirven de combustible a la babosa. Aún más asombroso, resulta que el molusco tiene en común con el alga vaucheria litorea un gen específico, el PSBO, esencial para la fotosíntesis.

Por lo tanto, el molusco no solo habría tomado prestados sus cloroplastos de las algas, sino también al menos uno de los genes que los hacen funcionar.

En la historia de la biología el caso fue único, hasta el descubrimiento en las células de la salamandra Ambystoma maculatum, de algas fotosintéticas. En su caso, la fotosíntesis tendría lugar en el interior de las células de la salamandra y le suministraría oxígeno y azúcares.

En los humanos, cuando se traga una planta, las enzimas del sistema digestivo destruyen sus células  . Sin embargo, antiguas leyendas del Himalaya reportan el caso de un individuo en el que este mecanismo parecía estar inhibido: Milarepa.

Figura del budismo tibetano, Milarepa habría meditado solo durante muchos años en las cuevas de las montañas hasta alcanzar la iluminación. Viviendo en total sobriedad, solo comía ortigas, hasta que, según la tradición, su piel tomó un tinte verde. Una historia para reflexionar…

Entendida desde el siglo XIX, la fotosíntesis permite a las plantas utilizar la energía de la luz para sintetizar, a partir del agua y del dióxido de carbono extraído del aire, la materia orgánica necesaria para su supervivencia. Se realiza a través de los cloroplastos, células fotosintéticas contenidas en la clorofila, el pigmento verde que se encuentra en las hojas de las plantas.